Thousands of Latin American immigrants among Katrina’s victimsMiles de inmigrantes Latino Americanos entre las víctimas de Katrina

HOUSTON, TX-- Thousands of Latin American immigrants are among those left homeless by Hurricane Katrina in the southern United States, and at least three have died. But although governments and social organizations from the region have offered help, they have run into restrictions set by Washington.



As the water in the devastated areas recedes and the cleanup begins, we are learning that many Latino immigrants - specially undocumented workers - are anxious over asking the federal government for help. Sadly, the fear of reprisal over their immigrant status is keeping many uprooted families from seeking the help they desperately need.



Instead, many immigrants turn to relief agencies like Catholic Charities and the Red Cross because they are both familiar and welcoming to immigrant communities. These agencies are thus critical to delivering the much needed relief to immigrants who would otherwise go without. And that is why we have to support these agencies.



Consular authorities from Latin American countries estimate that around 300,000 people from Mexico, Central America and several South American nations live in the area affected by last week's hurricane and the consequent flooding, which left millions of people with nothing but the clothes on their backs.



"It is very difficult for us to find and identify the Latin American victims, and to reach them with assistance. Furthermore, the U.S. State Department has so far placed restrictions on the efforts that we could make," Honduras' ambassador to the United States, Norman García, said.



But the challenge is huge, because many of the victims are undocumented migrants and have avoided going to shelters to seek help, said Carlos Gonzáles, Mexico's consul in Houston, Texas, where tens of thousands of storm refugees have fled. "Undocumented migrants live in a state of terror, and some believe they will be seized and deported," said the official.



According to García, some 140,000 people from Honduras and their descendants were living in the greater New Orleans area alone, one of the hardest-hit areas. Nearly all of them were left homeless and without a job, including the staff of the Honduran consulate in that city.



García lamented that the offers of food and medical aid and logistical support made by governments in Latin America and the Caribbean have been turned down by the U.S. government. "For now, the government in Washington is only allowing monetary donations, through the Red Cross," he said in a telephone interview from Washington, D.C.



The Mexican government reported that around 100,000 Mexican citizens are among those affected by the hurricane, whose winds and rain devastated a large part of the states of Alabama, Mississippi and Louisiana.



Mexican Foreign Minister Luis Derbez, who said Monday that the deaths of three Mexicans have been reported so far, will visit the Gulf Coast region within the next few days along with other Mexican officials to assess the best way to provide assistance.



Consular authorities from Honduras, Nicaragua, Peru and El Salvador have gone to the outskirts of the affected areas, and to storm shelters, while setting up special hot-lines to offer help to those in need.

"But the consulates cannot operate as they would wish in the area, because the State Department is not allowing us to," said Ambassador García. His government sent presidential commissioner René Becerra to work directly with the victims in the United States.



"So far, we have information on 300 Hondurans who have been left homeless, but who are safe. But we don't know anything more than that, nor do we have reports on how many Hondurans might have died, because we have not been allowed access to the lists that the U.S. government is drawing up," the ambassador added.



Washington accepted the aid offered by Mexico, which will send a team of doctors, rescue workers and members of the military to the affected areas, the government of President Vicente Fox announced Monday.



Brazil, Cuba, Guatemala, Honduras, Panama and Venezuela have also offered assistance, including doctors, medicine, rescue equipment and food, but the U.S. government has not yet responded.



Central America indeed has experience in hurricanes. In 1998, Hurricane Mitch left more than 7,000 dead in Honduras and 3,000 in Nicaragua, while causing economic losses of nearly 4.8 billion dollars.

García said Hurricane Katrina has led to "an extraordinary mobilization of the Latino community."



According to the last U.S. census, 39.9 million people of Latin American origin or descent - most of them Mexicans - live in the United States, a country of 290.8 million people. Of those nearly 40 million, around five million are living in the country without legal documents.





HOUSTON, TX -- Esa ciudad texana se ha convertido en el centro de ayuda para los damnificados por el huracán y las inundaciones causadas por la ruptura de varios diques en New Orleans, que está bajo el nivel del mar.



El consulado hondureño mudó sus operaciones a Baton Rouge, Louisiana, confirmó un representante de la embajada hondureña en este país.



Aproximadamente 150 mil hondureños residen en la zona afectada por el huracán. Doscientos hondureños han sido censados en cuatro albergues de Houston, dijo David Hernández, ministro consejero de la embajada hondureña en Washington.



Asimismo, el secretario de Relaciones Exteriores, Luis Ernesto Derbez, informó ayer que los consulados en New Orleans, Houston y Atlanta trabajan para apoyar a los más de 100 mil mexicanos afectados.



Derbez afirmó que no se sabe con exactitud el número de migrantes que perdieron sus casas y demás bienes, aunque se tiene detectado que alrededor del área de New Orleans hay 40 mil que sufrieron el embate de la tormenta. Derbez agregó que si se considera el impacto del fenómeno natural en otros estados cercanos, la cifra podría llegar a poco más de 100 mil.



El consulado mexicano en Houston actúa como coordinador, al igual que el de Atlanta, para detectar a las familias de mexicanos que requieran ayuda.



El teléfono del consulado mexicano en Houston ha sonado constantemente desde la llegada del huracán.

Se estima que ha recibido cerca de 400 llamadas de personas indagando el paradero de sus seres queridos.



La comunidad hondureña en New Orleans es la más grande fuera de Honduras, con cerca de 200 mil hondureños. “New Orleans es para Honduras lo que Los Ángeles es para México”, asegura Panting. “Y en los últimos días hemos encontrado a una gran cantidad de hondureños que están con la misma ropa desde el domingo que salieron de su casa, durmiendo con sus niños en un auto que no puede avanzar porque ya no hay gasolina, o simplemente deambulando por las calles de Houston”.



A esta situación, se suma una más. “Muchos hondureños no piden ayuda por que les preocupa que, si se acercan a los bomberos, a los policías o a los guardias nacionales, puedan ser deportados. Eso es algo que no podemos permitir, por lo que les pedimos que vayan a los centros de apoyo”, señaló Panting, quien sin embargo aseguró que hasta el momento no se tiene reportado el deceso de ningún ciudadano hondureño.



Desde el domingo pasado el presidente de Honduras, Ricardo Maduro, envió a la zona afectada al Comisionado Presidencial para los Migrantes, René Becerra. El funcionario permanece en Houston, donde se ha establecido un centro de operaciones

Adhemir Olguín, agregado de prensa del consulado, dijo que aún no tienen un recuento del número de damnificados, pero que han establecido una base de datos de los afectados.



Aproximadamente cien personas, dijo Olguín, se han presentado a las instalaciones del consulado, sin hogar ni a donde ir, y se les ha dirigido a los albergues abiertos de la ciudad.



Olguín dijo que el consulado servirá de enlace entre los damnificados y parientes que los buscan. Una mesa de información instalada en el Astrodrome servirá para registrar a los mexicanos que lleguen del Superdome de New Orleans.



Personal del consulado, además, visitará las zonas afectadas para ponerse en contacto con las autoridades locales.



Las autoridades de El Salvador dieron a conocer, por su parte, que funcionarios del consulado en Houston visitaron varios albergues en esa ciudad, habilitados por las autoridades texanas.



El cónsul general en Houston, Texas, Luis Carranza, precisó que luego de comprobar este día los listados de las personas ingresadas en varios de los 27 refugios, no se encontró ningún salvadoreño. Esa visita la realizó junto a sus colegas de Guatemala y Nicaragua. “Hemos podido hacer contacto con algunos compatriotas que lograron salir antes de la llegada del huracán, principalmente de la zona de Baton Rouge y del estado de Mississipi”, manifestó el funcionario.



Se calcula que la mayoría de los 9,600 salvadoreños radicados en esa zona de Estados Unidos residen en New Orleans.



La comunidad guatemalteca, no es numerosa en la región de New Orleans, dijo Andrea Ruiz, empleada del consulado en Houston.

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